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Niederlande: Ist der Wettbewerb Messe?

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Die Europäische Kommission hat den Niederlanden förmlich vorgeschlagen, die den niederländischen öffentlichen Unternehmen gewährte Befreiung von der Körperschaftsteuer abzuschaffen. Die Kommission ist der Auffassung, dass öffentliche Unternehmen, die im Wettbewerb mit privaten Unternehmen wirtschaftliche Tätigkeiten ausüben, ebenfalls der Körperschaftsteuer unterliegen sollten - genau wie private Unternehmen. Die Befreiung bestimmter Unternehmen, nur weil sie in öffentlichem Besitz sind, verschafft ihnen einen Wettbewerbsvorteil, der nach den EU-Vorschriften für staatliche Beihilfen nicht gerechtfertigt ist.

 

„Um alle Vorteile unseres Binnenmarktes nutzen zu können, braucht es fairen Wettbewerb. Es muss für alle Marktteilnehmer Waffengleichheit geben, und ich bin zuversichtlich, dass die Niederlande ihre Steuergesetze in dieser Hinsicht anpassen werden“, sagte der für Wettbewerbspolitik zuständige Vizepräsident der Kommission, Joaquín Almunia:
Nach dem niederländischen Körperschaftsteuergesetz sind wirtschaftliche Tätigkeiten öffentlicher Stellen – ob als Teil der öffentlichen Verwaltung oder in Form öffentlicher Unternehmen – grundsätzlich von der Körperschaftsteuer befreit. Es gibt jedoch einige Ausnahmen von dieser Befreiung: Bestimmte wirtschaftliche Tätigkeiten (wie Landwirtschaft oder Bergbau) und bestimmte öffentlich-rechtliche Unternehmen (wie der Flughafen Schiphol in Amsterdam oder die Nationale Lotterie) unterliegen der Körperschaftsteuer. Dennoch gibt es zahlreiche wirtschaftliche Tätigkeiten öffentlicher Stellen – darunter alle Dienstleistungen – und viele öffentlich-rechtliche Unternehmen, die von der Körperschaftsteuer befreit sind. Zu diesen Unternehmen gehören der Hafen von Rotterdam, das Holland Casino, der Flughafen Maastricht, mehrere Entwicklungsagenturen, die Industriebank LIOF oder die Twinning Holding. Diese Unternehmen stehen in direktem Wettbewerb mit privaten Akteuren in den Niederlanden und im EU-Binnenmarkt, die nicht in den Genuss derselben Behandlung kommen.
Im Juli 2008 teilte die Kommission den niederländischen Behörden nach einer Reihe von Beschwerden ihre vorläufige Auffassung mit, dass die Maßnahme den Wettbewerb im Binnenmarkt verfälsche und damit gegen Artikel 107 Absatz 1 des Vertrags über die Arbeitsweise der EU (AEUV) verstoße. Die Untersuchung der Kommission ergab, dass die unterschiedliche steuerliche Behandlung von öffentlichen und privaten Unternehmen, die eine wirtschaftliche Tätigkeit ausüben, öffentlichen Unternehmen einen selektiven Vorteil verschafft. Die Abschaffung der Körperschaftsteuerbefreiung für wirtschaftliche Tätigkeiten aller öffentlichen Stellen, ob als Teil der öffentlichen Verwaltung oder in Form öffentlicher Unternehmen, damit öffentliche und private wirtschaftliche Tätigkeiten auf die gleiche Weise besteuert werden. Dies wäre die beste Lösung für das Problem.
Alternativ dazu kann die Körperschaftsteuerbefreiung nur für Unternehmen in öffentlichem Eigentum abgeschafft werden, sofern alle derzeit von der öffentlichen Verwaltung ausgeübten wirtschaftlichen Tätigkeiten in körperschaftsteuerpflichtige Unternehmen (in öffentlichem Eigentum) ausgegliedert werden.
Die Niederlande müssen der Kommission nun innerhalb eines Monats mitteilen, ob sie den vorgeschlagenen Änderungen zustimmen kann. Gelingt dies nicht, kann die Kommission ein förmliches Beihilfeverfahren eröffnen. Niederländische öffentliche Unternehmen profitieren seit 1956 vor dem EU-Beitritt der Niederlande von einer Befreiung von der Körperschaftsteuer. Die Maßnahme wird daher als bestehende Beihilfe betrachtet (dh als Beihilfemaßnahme, die bereits vor Inkrafttreten des Vertrags von Rom bestand), und ihre Bewertung unterliegt einem besonderen Kooperationsverfahren zwischen den Niederlanden und der Kommission. Wenn die Kommission feststellt, dass bestehende Beihilfen gegen die EU-Vorschriften für staatliche Beihilfen verstoßen, fordert sie den Mitgliedstaat nicht auf, die gewährten Beihilfen zurückzufordern, sondern bittet ihn, die Maßnahme einzustellen.

 

Colin Stevens

 

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